Présentation

Contexte de publication

« L'Epreuve » est une nouvelle de Guy de Maupassant d'abord parue dans L'Echo de Paris, le 13 juillet 1889.

Elle fait ensuite partie du recueil L'Inutile Beauté, publié en 1890 chez l'éditeur Victor Havard.

Résumé

La nouvelle est composée de trois courtes parties.

Dans la première partie, le lecteur découvre le couple Bondel, petits-bourgeois de la banlieue parisienne, à Saint-Germain. C'est un couple rongé par la monotonie, et qui trompe l'ennui en trouvant des sujets de querelles quotidiens. Monsieur Bondel est logique et raisonné, bien que limité ; Madame Bondel s'emporte facilement. Ce jour-là, ils se disputent au sujet du supposé adultère dont serait victime l'un de leur voisin, que Monsieur Bondel vient de rencontrer, et qu'il a apprécié par ailleurs. Sa femme lui déconseille de le fréquenter, de peur que la honte publique ne les salisse aussi. La dispute se termine avec Monsieur Bondel affirmant que, si un homme est trompé par sa femme, il serait capable de le remarquer, et se prend en exemple. Sa femme lui affirme au contraire qu'il est aussi bête que les autres, tout à fait capable de ne rien voir.

Dans la deuxième partie, qui se déroule immédiatement après la dispute, Monsieur Bondel tombe sur son voisin. Ils échangent sur leurs femmes respectives et un mot de celui-ci fait douter Monsieur Bondel de la fidelité de sa femme. Se retrouvant seul, il rumine, il doute : se pourrait-il que sa femme l'ait vraiment trompé ? En y repensant, il se souvient d'un ami, Tancret, dont sa femme ne veut plus entendre parler sans qu'il sache pourquoi. Il décide alors d'aller à Paris pour amener chez lui ce fameux suspect, et provoquer une confrontation qui lui dévoilera, il en est certain, la vérité.

Dans la troisième partie, Monsier Bondet se rend jusque chez Tancret, qu'il n'avait pas revu depuis un certain temps. Sur le chemin, il hésite fortement, mais se retrouve finalement chez son ami. Il lui assure que sa femme lui a pardonné, lui demandant, malgré tout, la cause de cette ancienne dispute. L'autre lui répond évasivement, et accepte son invitation. Sur le chemin du retour, les deux sont silencieux et gênés. Enfin, ils arrivent à Saint-Germain, chez les Bondet. Le mari fait appeler sa femme ; ils patientent. Sa femme, quand elle arrive, reste figée sur le pas de la porte. Tancret, à sa vue, devient tout pâle, fait tomber son chapeau, balbutie. Les deux anciens amis s'avancent finalement l'un vers l'autre ; et Monsieur Bondet est rempli d'effroi, lorsqu'il découvre dans le ton de sa femme une douceur qu'il ne lui connaissait pas.

Quelles sont les œuvres de Guy de Maupassant ? Les genres favoris de Guy de Maupassant étaient le réalisme et le fantastique !

La nouvelle

L'Epreuve

I

    Un bon ménage, le ménage Bondel, bien qu'un peu guerroyant. On se querellait souvent, pour des causes futiles, puis on se réconciliait.
Ancien commerçant retiré des affaires après avoir amassé de quoi vivre selon ses goûts simples, Bondel avait loué à Saint-Germain un petit pavillon et s'était gîté là, avec sa femme.
C'était un homme calme, dont les idées, bien assises, se levaient difficilement. Il avait de l'instruction, lisait des journaux graves et appréciait cependant l'esprit gaulois. Doué de raison, de logique, de ce bon sens pratique qui est la qualité maîtresse de l'industrieux bourgeois français, il pensait peu, mais sûrement, et ne se décidait aux résolutions qu'après des considérations que son instinct lui révélait infaillibles.
C'était un homme de taille moyenne, grisonnant, à la physionomie distinguée.
Sa femme, pleine de qualités sérieuses, avait aussi quelques défauts. D'un caractère emporté, d'une franchise d'allures qui touchait à la violence, et d'un entêtement invincible, elle gardait contre les gens des rancunes inapaisables. Jolie autrefois, puis devenue trop grosse, trop rouge, elle passait encore, dans leur quartier, à Saint-Germain, pour une très belle femme, qui représentait la santé avec un air pas commode.
Leurs dissentiments, presque toujours, commençaient au déjeuner, au cours de quelque discussion sans importance, puis jusqu'au soir, souvent jusqu'au lendemain, ils demeuraient fâchés. Leur vie si simple, si bornée, donnait de la gravité à leurs préoccupations les plus légères, et tout sujet de conversation devenait un sujet de dispute. Il n'en était pas ainsi jadis, lorsqu'ils avaient des affaires qui les occupaient, qui mariaient leurs soucis, serraient leurs coeurs, les enfermant et les retenant pris ensemble dans le filet de l'association et de l'intérêt commun.
Mais à Saint-Germain on voyait moins de monde. Il avait fallu refaire des connaissances, se créer, au milieu d'étrangers, une existence nouvelle toute vide d'occupations. Alors, la monotonie des heures pareilles les avait un peu aigris l'un et l'autre ; et le bonheur tranquille, espéré, attendu avec l'aisance, n'apparaissait pas.
Ils venaient de se mettre à table, par un matin du mois de juin, quand Bondel demanda :
- Est-ce que tu connais les gens qui demeurent dans ce petit pavillon rouge au bout de la rue du Berceau ?
Mme Bondel devait être mal levée. Elle répondit :
- Oui et non, je les connais, mais je ne tiens pas à les connaître.
- Pourquoi donc ? Ils ont l'air très gentils.
- Parce que...
- J'ai rencontré le mari ce matin sur la terrasse et nous avons fait deux tours ensemble.
Comprenant qu'il y avait du danger dans l'air, Bondel ajouta :
- C'est lui qui m'a abordé et parlé le premier.
La femme le regardait avec mécontentement. Elle reprit :
- Tu aurais aussi bien fait de l'éviter.
- Mais pourquoi donc ?
- Parce qu'il y a des potins sur eux.
- Quels potins ?
- Quels potins ! Mon Dieu, des potins comme on en fait souvent.
M. Bondel eut le tort d'être un peu vif.
- Ma chère amie, tu sais que j'ai horreur des potins. Il me suffit qu'on en fasse pour me rendre les gens sympathiques. Quant à ces personnes, je les trouve fort bien, moi.
Elle demanda, rageuse :
- La femme aussi, peut-être ?
- Mon Dieu oui, la femme aussi, quoique je l'aie à peine aperçue. Et la discussion continua, s'envenimant lentement, acharnée sur le même sujet, par pénurie d'autres motifs.
Mme Bondel s'obstinait à ne pas dire quels potins couraient sur ces voisins, laissant entendre de vilaines choses, sans préciser. Bondel haussait les épaules, ricanait, exaspérait sa femme. Elle finit par crier
- Eh bien ! ce monsieur est cornard*, voilà !
Le mari répondit sans s'émouvoir :
- Je ne vois pas en quoi cela atteint l'honorabilité d'un homme ?
Elle parut stupéfaite.
- Comment, tu ne vois pas ?... tu ne vois pas ?... elle est trop forte, en vérité... tu ne vois pas ? Mais c'est un scandale public ; il est taré à force d'être cornard !
Il répondit :
- Ah ! mais non ! Un homme serait taré parce qu'on le trompe, taré parce qu'on le trahit, taré parce qu'on le vole ?... Ah ! mais non. Je te l'accorde pour la femme, mais pas pour lui.
Elle devenait furieuse.
- Pour lui comme pour elle. Ils sont tarés, c'est une honte publique.
Bondel, très calme, demanda :
- D'abord, est-ce vrai ? Qui peut affirmer une chose pareille tant qu'il n'y a pas flagrant délit ?
Mme Bondel s'agitait sur son siège.
- Comment ?qui peut affirmer ? mais tout le monde ! tout le monde ! ça se voit comme les yeux dans le visage, une chose pareille. Tout le monde le sait, tout le monde le dit. Il n'y a pas à douter. C'est notoire comme une grande fête.
Il ricanait.
- On a cru longtemps aussi que le soleil tournait autour de la terre et mille autres choses non moins notoires, qui étaient fausses. Cet homme adore sa femme ; il en parle avec tendresse, avec vénération. Ça n'est pas vrai.
Elle balbutia, trépignant
- Avec ça qu'il le sait, cet imbécile, ce crétin, ce taré !
Bondel ne se fâchait pas ; il raisonnait.
- Pardon. Ce monsieur n'est pas bête. Il m'a paru au contraire fort intelligent et très fin ; et tu ne me feras pas croire qu'un homme d'esprit ne s'aperçoive pas d'une chose pareille dans sa maison, quand les voisins, qui n'y sont pas, dans sa maison, n'ignorent aucun détail de cet adultère, car ils n'ignorent aucun détail, assurément.
Mme Bondel eut un accès de gaieté rageuse qui irrita les nerfs de son mari.
- Ah ! ah ! ah ! tous les mêmes, tous, tous ! Avec ça qu'il y en a un seul au monde qui découvre cela, à moins qu'on ne lui mette le nez dessus.
La discussion déviait. Elle partit à fond de train sur l'aveuglement des époux trompés dont il doutait et qu'elle affirmait avec des airs de mépris si personnels qu'il finit par se fâcher.
Alors, ce fut une querelle pleine d'emportement, où elle prit le parti des femmes, où il prit le parti des hommes.
Il eut la fatuité de déclarer :
- Eh bien moi, je te jure que si j'avais été trompé, je m'en serais aperçu, et tout de suite encore. Et je t'aurais fait passer ce goût-là, d'une telle façon, qu'il aurait fallu plus d'un médecin pour te remettre sur pied.
Elle fut soulevée de colère et lui cria dans la figure :
- Toi ? toi ! Mais tu es aussi bête que les autres, entends-tu !
Il affirma de nouveau :
-- Je te jure bien que non.
Elle lâcha un rire d'une telle impertinence qu'il sentit un battement de coeur et un frisson sur sa peau.
Pour la troisième fois il dit
- Moi, je l'aurais vu.
Elle se leva, riant toujours de la même façon.
- Non, c'est trop, fit-elle.
Et elle sortit en tapant la porte.

II

    Bondel resta seul, très mal à l'aise. Ce rire insolent, provocateur, l'avait touché comme un de ces aiguillons de mouche venimeuse dont on ne sent pas la première atteinte, mais dont la brûlure s'éveille bientôt et devient intolérable.
Il sortit, marcha, rêvassa. La solitude de sa vie nouvelle le poussait à penser tristement, à voir sombre. Le voisin qu'il avait rencontré le matin se trouva tout à coup devant lui. Ils se serrèrent la main et se mirent à causer. Après avoir touché divers sujets, ils en vinrent à parler de leurs femmes. L'un et l'autre semblaient avoir quelque chose à confier, quelque chose d'inexprimable, de vague, de pénible sur la nature même de cet être associé à leur vie : une femme.
Le voisin disait :
- Vrai, on croirait qu'elles ont parfois contre leur mari une sorte d'hostilité particulière, par cela seul qu'il est leur mari. Moi, j'aime ma femme. Je l'aime beaucoup, je l'apprécie et je la respecte ; eh bien ! elle a quelquefois l'air de montrer plus de confiance et d'abandon à nos amis qu'à moi-même.
Bondel aussitôt pensa : "Ça y est, ma femme avait raison."
Lorsqu'il eut quitté cet homme, il se remit à songer. Il sentait en son âme un mélange confus de pensées contradictoires, une sorte de bouillonnement douloureux, et il gardait dans l'oreille le rire impertinent, ce rire exaspéré qui semblait dire : "Mais il en est de toi comme des autres, imbécile." Certes, c'était là une bravade, une de ces impudentes bravades de femmes qui osent tout, qui risquent tout pour blesser, pour humilier l'homme contre lequel elles sont irritées.
Donc ce pauvre monsieur devait être aussi un mari trompé, comme tant d'autres. Il avait dit avec tristesse : "Elle a quelquefois l'air de montrer plus de confiance et d'abandon à nos amis qu'à moi-même." Voilà donc comment un mari - cet aveugle sentimental que la loi nomme un mari - formulait ses observations sur les attentions particulières de sa femme pour un autre homme. C'était tout. Il n'avait rien vu de plus. Il était pareil aux autres... Aux autres !
Puis, comme sa propre femme, à lui, Bondel, avait ri d'une façon bizarre : "Toi aussi,... toi aussi..." Comme elles sont folles et impudentes ces créatures qui peuvent faire entrer de pareils soupçons dans le coeur pour le seul plaisir de braver.
Il remontait leur vie commune, cherchant dans leurs relations anciennes si elle avait jamais paru montrer à quelqu'un plus de confiance et d'abandon qu'à lui-même. Il n'avait jamais suspecté personne, tant il était tranquille, sûr d'elle, confiant.
Mais oui, elle avait eu un ami, un ami intime, qui pendant près d'un an vint dîner chez eux trois fois par semaine, Tancret, ce bon Tancret, ce brave Tancret, que lui, Bondel, aima comme un frère et qu'il continuait à voir en cachette depuis que sa femme s'était fâchée, il ne savait pourquoi, avec cet aimable garçon.
Il s'arrêta, pour réfléchir, regardant le passé avec des yeux inquiets. Puis une révolte surgit en lui contre lui-même, contre cette honteuse insinuation du moi défiant, du moi jaloux, du moi méchant que nous portons tous. Il se blâma, il s'accusa, il s'injuria, tout en se rappelant les visites, les allures de cet ami que sa femme appréciait tant et qu'elle expulsa sans raison sérieuse. Mais soudain d'autres souvenirs lui vinrent, de ruptures pareilles dues au caractère vindicatif de Mme Bondel qui ne pardonnait jamais un froissement. Il rit alors franchement de lui-même, du commencement d'angoisse qui l'avait étreint ; et, se souvenant des mines haineuses de son épouse quand il lui disait, le soir, en rentrant : "J'ai rencontré ce bon Tancret, il m'a demandé de tes nouvelles", il se rassura complètement.
Elle répondait toujours : "Quand tu verras ce monsieur, tu peux lui dire que je le dispense de s'occuper de moi." Oh ! de quel air irrité, de quel air féroce elle prononçait ces paroles. Comme on sentait bien qu'elle ne pardonnait pas, qu'elle ne pardonnerait point... Et il avait pu soupçonner ?... même une seconde ?... Dieu, quelle bêtise !
Pourtant, pourquoi s'était-elle fâchée ainsi ? Elle n'avait jamais raconté le motif précis de cette brouille et la raison de son ressentiment. Elle lui en voulait bien fort ! bien fort ! Est-ce que ?... Mais non... mais non... Et Bondel se déclara qu'il s'avilissait lui-même en songeant à des choses pareilles.
Oui, il s'avilissait sans aucun doute, mais il ne pouvait s'empêcher de songer à cela et il se demanda avec terreur si cette idée entrée en lui n'allait pas y demeurer, s'il n'avait pas là, dans le coeur, la larve d'un long tourment. Il se connaissait ; il était homme à ruminer son doute, comme il ruminait autrefois ses opérations commerciales, pendant les jours et les nuits, en pesant le pour et le contre, interminablement.
Déjà il devenait agité, il marchait plus vite et perdait son calme. On ne peut rien contre l'Idée. Elle est imprenable, impossible à chasser, impossible à tuer.
Et soudain un projet naquit en lui, hardi, si hardi qu'il douta d'abord s'il l'exécuterait.
Chaque fois qu'il rencontrait Tancret, celui-ci demandait des nouvelles de Mme Bondel ; et Bondel répondait : "Elle est toujours un peu fâchée." Rien de plus, - Dieu... avait-il été assez mari lui-même !... Peut-être !...
Donc il allait prendre le train pour Paris, se rendre chez Tancret et le ramener avec lui, ce soir-là même, en lui affirmant que la rancune inconnue de sa femme était passée. Oui, mais quelle tête ferait Mme Bondel... quelle scène !... quelle fureur !... quel scandale !... Tant pis, tant pis... ce serait la vengeance du rire, et, en les voyant soudain en face l'un de l'autre, sans qu'elle fût prévenue, il saurait bien saisir sur les figures l'émotion de la vérité.

III

Il se rendit aussitôt à la gare, prit son billet, monta dans un wagon et lorsqu'il se sentit emporté par le train qui descendait la rampe du Pecq, il eut un peu peur, une sorte de vertige devant ce qu'il allait oser. Pour ne pas fléchir, reculer, revenir seul, il s'efforça de n'y plus penser, de se distraire sur d'autres idées, de faire ce qu'il avait décidé avec une résolution aveugle, et il se mit à chantonner des airs d'opérette et de café-concert jusqu'à Paris afin d'étourdir sa pensée.
Des envies de s'arrêter le saisirent aussitôt qu'il eut devant lui les trottoirs qui allaient le conduire à la rue de Tancret. Il flâna devant quelques boutiques, remarqua les prix de certains objets, s'intéressa à des articles nouveaux, eut envie de boire un bock, ce qui n'était guère dans ses habitudes, et en approchant du logis de son ami, désira fort ne point le rencontrer.
Mais Tancret était chez lui, seul, lisant. Il fut surpris, se leva, s'écria :
- Ah ! Bondel ! Quelle chance !
Et Bondel, embarrassé, répondit :
- Oui, mon cher, je suis venu faire quelques courses à Paris et je suis monté pour vous serrer la main.
- Ça c'est gentil, gentil ! D'autant plus que vous aviez un peu perdu l'habitude d'entrer chez moi.
- Que voulez-vous, on subit malgré soi des influences, et comme ma femme avait l'air de vous en vouloir !...
- Bigre... avait l'air..., elle a fait mieux que cela, puisqu'elle m'a mis à la porte.
- Mais à propos de quoi ? Je ne l'ai jamais su, moi.
- Oh ! à propos de rien... d'une bêtise... d'une discussion où je n'étais pas de son avis.
- Mais à quel sujet cette discussion ?
- Sur une dame que vous connaissez peut-être de nom, Mme Boutin, une de mes amies.
- Ah ! vraiment... Eh bien, je crois qu'elle ne vous en veut plus, ma femme, car elle m'a parlé de vous, ce matin, en termes fort amicaux.
Tancret eut un tressaillement et parut tellement stupéfait que, pendant quelques instants, il ne trouva rien à dire. Puis il reprit :
- Elle vous a parlé de moi... en termes amicaux...
- Mais oui.
- Vous en êtes sûr ?
- Parbleu !... je ne rêve pas.
- Et puis ?...
- Et puis... comme je venais à Paris, j'ai cru vous faire plaisir en vous le disant.
- Mais oui... Mais oui...
Bondel parut hésiter, puis, après un petit silence :
- J'avais même une idée... originale.
- Laquelle ?
- Vous ramener avec moi pour dîner à la maison.
A cette proposition, Tancret, d'un naturel prudent, parut inquiet.
- Oh ! vous croyez ?... est-ce possible ?... ne nous exposons pas à... à... des histoires...
- Mais non... mais non.
- C'est que... vous savez... elle a de la rancune, Mme Bondel.
- Oui, mais je vous assure qu'elle ne vous en veut plus. Je suis même convaincu que cela lui fera grand plaisir de vous voir comme ça, à l'improviste.
- Vrai ?
- Oh ! vrai.
- Eh bien ! allons, mon cher, Moi, je suis enchanté. Voyez-vous, cette brouille-là me faisait beaucoup de peine.
Et ils se mirent en route vers la gare Saint-Lazare en se tenant par le bras.
Le trajet fut silencieux. Tous deux semblaient perdus en des songeries profondes. Assis l'un en face de l'autre, dans le wagon, ils se regardaient sans parler, constatant l'un et l'autre qu'ils étaient pâles.
Puis ils descendirent du train et se reprirent le bras, comme pour s'unir contre un danger. Après quelques minutes de marche ils s'arrêtèrent, un peu haletants tous les deux, devant la maison des Bondel.
Bondel fit entrer son ami, le suivit dans le salon, appela sa bonne et lui dit : "Madame est ici ?"
- Oui, monsieur.
- Priez-la de descendre tout de suite, s'il vous plaît.
- Oui, monsieur.
Et ils attendirent, tombés sur deux fauteuils, émus à présent de la même envie de s'en aller au plus vite, avant que n'apparût sur le seuil la grande personne redoutée.
Un pas connu, un pas puissant descendit les marches de l'escalier. Une main toucha la serrure, et les yeux des deux hommes virent tourner la poignée de cuivre. Puis la porte s'ouvrit toute grande et Mme Bondel s'arrêta, voulant voir avant d'entrer.
Donc elle regarda, rougit, frémit, recula d'un demi-pas, puis demeura immobile, le sang aux joues et les deux mains posées sur les deux murs de l'entrée.
Tancret, pâle à présent comme s'il allait défaillir, s'était levé, laissant tomber son chapeau, qui roula sur le parquet. Il balbutiait :
- Mon Dieu... Madame... c'est moi... j'ai cru... j'ai osé... Cela me faisait tant de peine...
Comme elle ne répondait pas, il reprit :
- Me pardonnez-vous... enfin ?
Alors, brusquement, emportée par une impulsion, elle marcha vers lui les deux mains tendues ; et quand il eut pris, serré et gardé ces deux mains, elle dit, avec une petite voix émue, brisée, défaillante, que son mari ne lui connaissait point :
- Ah ! mon cher ami... Ça me fait plaisir.
Et Bondel, qui les contemplait, se sentit glacé de la tête aux pieds, comme si on l'eût trempé dans un bain froid.

13 juillet 1889

*cornard : cocu

Lucas Cranach l'Ancien, Christ and the Adulteress, 1532

Pistes d'analyse

Une nouvelle réaliste

L'entrée en matière de la nouvelle s'inscrit dans le courant réaliste, dont se revendiquait Maupassant. Pour rappel, le réalisme se définit sur la base des caractéristiques suivantes :

  • l'écrivain réaliste, en tant que témoin de son époque, veut faire vrai
  • la description a une valeur informative : les lieux sont réels, la réalité est vraisemblable
  • les personnages sont les représentants de leur milieu social : ils utilisent un vocabulaire en conséquence. Ici, les protagonistes sont des petits-bourgeois de province.
  • L'écriture vise à l'objectivitésans condamnation
  • Le mélange des registres de langue
  • Une vision pessimiste de la nature humaine

Ainsi, le lieu de la nouvelle est connu et réel : il s'agit de la commune de Saint-Germain, aux environs de Paris.

Les deux personnages forment le couple Bondel, présenté dès la première phrase qui ne contient aucun verbe, jouant ainsi de la familiarité avec le lecteur.

Ils sont décrits précisément, tout à la fois physiquement et mentalement, de sorte qu'on puisse se les représenter aisément dans la réalité.

Alfred Sisley, La Terrasse de Saint-Germain, printemps, 1875

Une histoire de monotonie

Maupassant se plaît souvent à mettre en scène la monotonie de la vie petite bourgeoise. Ici, c'est ce qui provoque les « dissentiments » du couple, contribuant à dynamiser leur triste quotidien. Ainsi de la formule explicite :

Alors, la monotonie des heures pareilles les avait un peu aigris l'un et l'autre ; et le bonheur tranquille, espéré, attendu avec l'aisance, n'apparaissait pas.

Cette monotonie est palpable dans les sujets abordés par le couple. Ils parlent de futilités et la conversation que l'on découvre est résolument sociale : elle n'aborde que la vie d'un autre couple dont, du reste, ils ne savent rien.

Dans la deuxième partie de la nouvelle, les deux maris se retrouvent à parler de leur femme - c'est-à-dire que, une nouvelle fois, leur sujet de conversation résulte de leur ennui, ou plutôt des problèmes découlant de leur ennui.

Une opposition de caractères

Les deux époux s'affrontent fidèlement aux descriptions qu'en fait Maupassant au début de la nouvelle. On peut relever, dans le texte, ce qui les opposent dans la considération du problème et leur réaction vis-à-vis de celui-ci.

 Monsieur BondelMadame Bondel
Description initiale« Doué de raison, de logique, de ce bon sens pratique qui est la qualité maîtresse de l'industrieux bourgeois français, il pensait peu, mais sûrement, et ne se décidait aux résolutions qu'après des considérations que son instinct lui révélait infaillibles. »« D'un caractère emporté, d'une franchise d'allures qui touchait à la violence, et d'un entêtement invincible, elle gardait contre les gens des rancunes inapaisables. »
Vocabulaire relatif aux réactions des époux (Partie I)« sans s'émouvoir », « très calme », « ne se fâchait pas », « raisonnait »,« rageuse », « furieuse », « crier », « trépignant », « gaieté rageuse », « soulevée de colère »

En outre, dans la partie II, on assiste par l'épreuve à la personnalité réflexive de Monsieur Bondet, qui doute de la fidélité de sa femme. Grâce à l'utilisation habile du discours indirect libre, chaque retour à la ligne est l'occasion d'un revirement de la pensée du personnage ; et il avance ainsi dans sa réflexion jusqu'à la décision qu'il prend.

Pour rappel, le discours indirect libre rapporte les paroles (ou les pensées) de manière indirecte mais sans utiliser de subordination. Par exemple, dans la nouvelle :

Mais oui, elle avait eu un ami, un ami intime, qui pendant près d'un an vint dîner chez eux trois fois par semaine, Tancret, ce bon Tancret, ce brave Tancret, que lui, Bondel, aima comme un frère et qu'il continuait à voir en cachette depuis que sa femme s'était fâchée, il ne savait pourquoi, avec cet aimable garçon.

L'importance de l'image sociale

Le point de départ de la dispute est la différence de vues entre les époux sur le fait d'être victime d'adultère :

  • pour Monsieur Bondel, cela n'attaque pas l'honneur personnel de la victime, mais seulement celui de la (ou du) coupable : « Ah ! mais non ! Un homme serait taré parce qu'on le trompe, taré parce qu'on le trahit, taré parce qu'on le vole ?... Ah ! mais non. Je te l'accorde pour la femme, mais pas pour lui. »
  • pour Madame Bondel, un adultère jette l'opprobre sur l'ensemble du couple : « Pour lui comme pour elle. Ils sont tarés, c'est une honte publique. »

Mais, surtout, la gêne, pour cette dernière, est occasionnée par l'idée que fréquenter des gens honteux, c'est se risquer soi-même même à « la honte publique ». Elle est obnubilé par la renommée, comme l'illustre l'utilisation du groupe nominal « tout le monde ». C'est la risée qu'on risque soi-même en se montrant avec ces personnes-là.

Jules Garnier, Le supplice des adultères, 1876

Une nouvelle sans résolution explicite

Le titre de la nouvelle, « L'Epreuve », prend tout son sens sur la base de la décision prise par Monsieur Bondel. En effet, il choisit de mettre à l'épreuve sa femme, pour découvrir si, oui ou non, elle l'a trompé avec Tancret.

De fait, la partie III répond directement aux parties I et II. Il faut confronter les arguments avancés par chacun des deux époux, et les mettre à l'épreuve de leur réaction lors des retrouvailles avec Tancret.

Madame Bondet affirme d'abord que si le mari est trompé, cela « se voit comme les yeux dans le visage ». Pour Monsieur Bondet, tant qu'il n'y a pas « flagrant délit », étant donné l'intelligence qu'il prête à son voisin, on ne peut rien affirmer.

Ensuite, dans la partie II, le voisin prononce une phrase qui fait basculer l'avis de Monsieur Bondet, se rattachant à celui de sa femme : « elle a quelquefois l'air de montrer plus de confiance et d'abandon à nos amis qu'à moi-même. ». Celle-ci résonne dans la tête de Monsieur Bondet avec une autre phrase, prononcée cette fois par sa propre femme, dans la partie I, et qui le met directement en cause : « Mais il en est de toi comme des autres, imbécile. »

Or, avec ces informations, nous pouvons arriver à une conclusion sur ce que révèle la fameuse épreuve :

  • la phrase « elle dit, avec une petite voix émue, brisée, défaillante, que son mari ne lui connaissait point » fait directement écho à celle du voisin : « elle a quelquefois l'air de montrer plus de confiance et d'abandon à nos amis qu'à moi-même. »
  • les attitudes de Tancret et de Madame Bondet font office de flagrant délit, celui dont parle Monsieur Bondet au début de la nouvelle ; on pourrait relever les champs lexicaux du malaise, de la gêne, chez ces deux personnages ; en outre, il y a un élan chez la femme qui ne trompe point : « emportée par une impulsion, elle marcha vers lui les deux mains tendues »
  • enfin, la réaction de Monsieur Bondel témoigne de son sentiment intérieur, l'horreur de la révélation, en même temps de son idiotie (conformément à ses affirmations de la partie I), et de l'adultère : « Et Bondel, qui les contemplait, se sentit glacé de la tête aux pieds, comme si on l'eût trempé dans un bain froid. »

Ceci étant dit, le génie de Maupassant réside précisément dans le fait qu'il ne donne aucune réponse claire, explicite. Les supposés amants non plus ne donnent aucun indice, si ce n'est « les figures » avec « l'émotion de la vérité » : leurs propos de la partie III sont toujours atrophiés, jamais terminés, sinon par des points de suspension. Cela continue d'entretenir le doute quant à la vérité, et laisse Monsieur Bondet seul avec « la larve d'un long tourment ».

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Nathan

Ancien étudiant de classe préparatoire b/l (que je recommande à tous les élèves avides de savoir, qui nous lisent ici) et passionné par la littérature, me voilà maintenant auto-entrepreneur pour mêler des activités professionnelles concrètes au sein du monde de l'entreprise, et étudiant en Master de Littératures Comparées pour garder les pieds dans le rêve des mots.