"Les Français et les Anglais sont de si bons ennemis qu'ils ne peuvent s'empêcher d'être des amis." Peter Ustinov (1921-2004)

Apprendre la grammaire anglaise, les modaux, la conjugaison et le vocabulaire dans les cours d'anglais sont des étapes incontournables dans un contexte où l'anglais s'est imposé comme langue universelle.

Quiconque est mobile ne peut plus se passer de la langue de Shakespeare : ainsi, au collège, serez-vous confronté au modal "can", exprimant la capacité.

On estime que l'anglais est parlé dans 53 pays en tant que langue officielle, regroupant 360 à 400 millions de locuteurs langue maternelle, et entre 199 millions et 1,4 milliards d'individus en langue étrangère sur la planète.

Superprof se fait prof d'anglais : voici une fiche de cours sur can et can not !

Qu'est-ce qu'un auxiliaire modal en anglais ?

De prime abord, il convient de rappeler qu'un auxiliaire est un mot qui sert de liaison, au service de la base verbale.

Comment choisir le bon modal en langue anglaise ?
Voici comment résumer l'auxiliaire "can" : un pont entre deux mots, à supposer que chaque rive soit un groupe de mots !

On dit qu'il est modal, parce qu'il permet au locuteur d'exprimer quelque chose en indiquant ce qu'il faut ou ne pas faire, ce qu'il a le droit ou l'interdiction de faire.

En ce qui concerne l'auxiliaire can et can not, on cherche à exprimer ce que le locuteur peut faire ou ce qui lui est impossible de faire.

Voici une règle générale qui prévaut pour tous les auxiliaires modaux :

  • Un auxiliaire modal est toujours suivi d'une base verbale,
  • Un auxiliaire ne peut pas être suivi d'un autre auxiliaire modal,
  • Un auxiliaire ne s'accorde pas avec le sujet : on n'ajoute pas de "s" à la troisième personne du singulier au présent,
  • Un auxiliaire n'a pas toujours de conjugaison au prétérit : on emploie un auxiliaire équivalent, par exemple could pour une phrase au passé.

La grammaire de la langue anglaise se compose de neuf auxiliaires modaux au total : can, could, must, may, might, will, would, should et shall.

Voici, pour ce qui nous concerne, l'emploi de l'auxiliaire can.

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Quelles sont les fonctions du modal "can" ?

Can est un auxiliaire modal qui revêt plusieurs fonctions :

  • Donner la permission de faire quelque chose (forme affirmative),
  • Exprimer une possibilité ou une impossibilité : ce qu'on peut faire ou ne pas faire,
  • Exprimer une hypothèse, une probabilité (à la forme affirmative),
  • Décrire la certitude, à la forme négative uniquement,
  • Exprimer la capacité à faire quelque chose (forme affirmative),
  • Exprimer l'interdiction en forme négative,
  • Exprimer l'incapacité à la forme négative.

C'est un incontournable de la grammaire anglaise, car sans lui, on ne peut construire correctement une phrase anglaise.

Voici quelques exemples généraux :

  • La capacité et l'incapacité : I can speak spanish, but I can't speak french (je sais parler espagnol, mais je ne sais pas parler français),
  • La possibilité : I can go to the cinema ! (je peux aller au cinéma),
  • L'impossibilité : I am sorry, I can't drive your car (je suis désolé, je ne peux pas conduire ta voiture),
  • La permission : Can I get a piece of bread, please ? (Puis-je avoir un morceau de pain s'il te plaît ?),
  • L'interdiction : People can't kill anybody (il est interdit de tuer),
  • L'hypothèse : She can be eighteen (elle a peut-être dix-huit ans),
  • La certitude : It's impossible ! It can't be my sister ! (C'est impossible ! Cela ne peut être ma sœur).

Vous le voyez : on doit souvent déterminer la contexte afin de conjuguer l'auxiliaire modal.

Autre remarque : can et can't (ou can not) sont relativement simples à employer car ils ne concernent que le présent simple et ce sont des mots invariables.

Il n'y a donc aucune terminaison à apprendre !

Les formes affirmative et négative de "can" et "can not"

Savoir dire ce qu'on ne peut faire : facile ?
"I can't go out tonight : it is raining too much !" (Je ne peux sortir ce soir, il pleut trop !)

La règle générale

La forme affirmative de "can" se conjugue comme suit :

  • I can,
  • You can,
  • He, she, it can,
  • We can,
  • You can,
  • They can.

Quant à la forme négative, voici la règle :

  • I cannot (or can't),
  • You cannot (or can't),
  • He, she, it cannot (or can't),
  • We cannot (or can't),
  • You cannot (or can't),
  • They cannot (or can't).

Comment progresser ?

Plutôt que d'apprendre par cœur bêtement ces tableaux de conjugaison anglaise, notre conseil aux collégiens de 6ème est de s'entraîner avec des phrases simples.

Par exemple en traduisant des situations simples de la vie quotidienne :

  • Peux-tu jouer du piano ? : Can you play the piano ?,
  • Sais-tu parler allemand ? : Can you speak german ?,
  • Elle ne peut pas me dire cela ! : She can not tell me that !,
  • Oui, c'est sans doute ça : Yes, it can be !.

On trouvera sur internet une quantité indénombrable d'exemples de phrases simples à traduire pour s'entraîner.

On peut également chercher à faire des textes à trous, où il faut déterminer lequel des deux modaux - can et can't - faut-il choisir selon le contexte de la phrase.

Par exemple :

  • It ........ be him, he is in Australia for one year,
  • She ......... play the guitar, but she .......... play drums,
  • Unlike you, I .......... cook good meals !,
  • Her job is great : she .......... go travelling abroad, working online !,
  • I ............. bear him. He is so awful !,
  • I ........ say that he was completely upset !,
  • I .......... dot this ! It's impossible !

Ce n'est pas tout : à la forme affirmative et négative, s'ajoute la phrase interrogative.

Can conjugué à la forme interrogative

Comment poser des questions simples en langue anglaise ?
Every tuesday, I got an english lesson : can I improve myself quickly ? (Tous les mardis, j'ai un cours d'anglais : puis-je m'améliorer rapidement ?)

A la forme interrogative, il faut placer l'auxiliaire modal avant le pronom personnel sujet.

Cela donne Can + pronom + verbe à l'infinitif :

  • Can I ?,
  • Can you ?,
  • Can he, she, it ?,
  • Can we ?
  • Can you ?,
  • Can they ?.

Exemples :

  • Can I have one draft beer please ? Puis-je avoir une bière pression s'il vous plaît ?,
  • Can we go to the swimming-pool today ? Pouvons-nous aller à la piscine aujourd'hui ?,
  • Can you guys speak quietly please ? I can't sleep ! Pouvez-vous parler moins fort s'il vous plait ? Je ne peux pas dormir !,
  • Can't you take him to school today ? Ne peux-tu pas l'emmener à l'école aujourd'hui ?,
  • Can I go to the toilets please ? Puis-je aller aux toilettes s'il vous plait ?

C'est simple : can et can not sont toujours invariables !

NombrePersonnesPronomModalBase verbale
SingulierPremière personneIcango
SingulierDeuxième personneYoucango
SingulierTroisième personneHe, she, itcango
PlurielPremière personneWecango
PlurielDeuxième personneYoucango
PlurielTroisième personneTheycango
SingulierPremière personneIcan't ou can notgo
SingulierDeuxième personneYoucan't ou can notgo
SingulierTroisième personneHe, she, itcan't ou can notgo
PlurielPremière personneWecan't ou can notgo
PlurielDeuxième personneYoucan't ou can notgo
PlurielTroisième personneTheycan't ou can notgo

Attention : l'auxiliaire Can ne doit pas être confondu avec Could et Couldn't.

Could et Could not expriment ce que l'on pourrait faire et ce que l'on pourrait ne pas faire.

On le retrouve en tant que forme de Can au passé, ou bien pour marquer une phrase au conditionnel.

Exemple :

  • I could not live in Scotland (Je ne pourrais vivre en Écosse),
  • Do you think I could take a day off tomorrow ? (Penses-tu que je pourrais prendre un jour de congés demain ?),
  • You could have so many things ! (Tu pourrais avoir tellement de choses !).

Voici les réponses de notre exercice surprise :

  • It can not be him, he is in Australia for one year,
  • She can play the guitar, but she can't play drums,
  • Unlike you, I can't cook meals as good as you do it !,
  • Her job is great : she can go travelling abroad, working online !,
  • I can't bear him. He is so awful !,
  • I can say that he was completely upset !,
  • I can't dot this ! It's impossible !

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Samuel