La colonisation européenne

La colonisation remonte à la découverte de l'Amérique, au xvie siècle ; mais c'est dans la deuxième moitié du xixe siècle que l'Europe s'est partagé le monde. La colonisation est un épisode relativement bref de l'histoire humaine : un siècle et demi après la conquête coloniale du xixe siècle, il ne reste presque plus rien des empires coloniaux. Cependant elle a laissé des traces très profondes : ainsi, hors d'Europe, les limites de la francophonie correspondent en gros à celles de l'ancien Empire colonial français.

1. Pour quelles raisons l'Europe colonise-t-elle le monde ?

En premier lieu, la conquête coloniale est facile. Les pays européens possèdent une énorme avance technologique ; de plus, dans les régions du monde colonisées, les États sont le plus souvent faibles et archaïques, et n'ont pas la capacité de réagir (à l'exception du Japon).

L'idéologie colonialiste dominante en Europe prétend que les « races supérieures » ont le devoir de « civiliser » les « races inférieures » ; dans certains milieux liés aux Églises, on espère également christianiser les indigènes.

Les Européens pensent en termes d'impérialisme territorial : un pays, pour être puissant, doit dominer des territoires étendus, si possible répartis sur l'ensemble du globe.

On peut aussi évoquer des causes économiques : les colonies sont censées représenter des débouchés pour les économies de leurs métropoles (ces espoirs ont été déçus, car les colonisés étaient pauvres).

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2. Quelles régions du monde sont affectées par la colonisation ?

Les Européens se partagent entièrement l'Afrique, notamment à la conférence de Berlin (1884-1885). La France domine le Maghreb et le Sahel (la région située juste au sud du Sahara), tandis que le Royaume-Uni s'impose en Afrique orientale et australe.

L'Asie aussi est largement colonisée : dans cette partie du monde, la puissance principale est le Royaume-Uni, qui possède l'immense empire des Indes. En 1920, la France et le Royaume-Uni se partagent le Proche-Orient.

Deux grandes régions du monde échappent à la colonisation : la Chine et l'Amérique latine (notons cependant pour cette dernière qu'elle est composée d'anciennes colonies espagnoles et portugaises devenues indépendantes au début du xixe siècle). Mais, dès le début du xxe siècle, ces pays subissent les effets d'un « néo-colonialisme » : en Chine notamment, les commerçants occidentaux sont tout-puissants, n'étant même pas soumis à la justice chinoise.

3. Quels sont les principaux empires coloniaux ?

Le principal empire colonial est, de loin, l'Empire britannique : on l'appelle « l'Empire sur lequel le soleil ne se couche jamais ». Il comprend, d'une part, les colonies « blanches » (Canada, Australie, etc.), qui accèdent progressivement à l'indépendance mais conservent des liens avec l'ancienne métropole par le biais du Commonwealth, institué en 1931 ; d'autre part, les colonies « non blanches », dont la principale est l'empire des Indes. Elles sont gérées selon le système de l'administration indirecte, c'est-à-dire que, dans la mesure du possible, la métropole laisse en place les pouvoirs traditionnels.

L'Empire français est le deuxième en importance. Il s'étend essentiellement en Afrique (Maghreb et Afrique noire) et en Indochine. Il est géré selon le système de l'administration directe, c'est-à-dire largement administré par des fonctionnaires français qui ont remplacé les pouvoirs traditionnels.

L'Allemagne et l'Italie ont peu de colonies, et l'Allemagne perd les siennes en 1918. En revanche, de petits pays peuvent avoir d'importantes colonies : ainsi la Belgique possède l'immense Congo ; les Pays-Bas détiennent l'Indonésie.

4. Qu'apporte la colonisation aux populations colonisées ?

La colonisation permet un certain développement des transports et, dans certaines régions, l'implantation d'une industrie et d'une agriculture modernes. Certains colonisés ont accès à l'instruction, et il y a des progrès dans le domaine de la santé : on peut citer, par exemple, les campagnes de vaccination. Par ailleurs, la colonisation contribue à faire reculer l'esclavage et les guerres locales.

Mais la plupart de ces progrès ne concernent qu'une infime minorité de colonisés. La modernisation économique est imposée, et elle est faite non pas en vue des intérêts des colonisés mais en fonction de ceux de la métropole. Ainsi, une colonie n'a le droit de commercer librement qu'avec sa métropole. Les colonisés sont sous-payés, et tellement maltraités que parfois ils s'enfuient dans la forêt, par exemple en Afrique centrale vers 1920. On leur vend des produits de mauvaise qualité, à des prix très élevés. De même, l'enseignement est inadapté : dans les colonies françaises, on apprend aux enfants « nos ancêtres les Gaulois ». Dans certaines régions, des colons venus d'Europe chassent les indigènes de leur terre : en Algérie, on les appelle les pieds-noirs.

Enfin, les colonisés ne votent pas, et n'ont aucun moyen de peser sur leur destin, lequel est entièrement décidé en Europe.

5. La colonisation est-elle contestée en Occident ?

Jusqu'en 1914, très peu de voix s'élèvent en Europe contre la colonisation : ce sont essentiellement des gens qui trouvent qu'elle coûte trop cher, et aussi, en France, des gens qui estiment qu'elle détourne les Français du devoir sacré de revanche contre l'Allemagne. Vers 1910, le socialiste Jean Jaurès critique ainsi l'installation de la France au Maroc.

Après 1920, deux grands pays se mettent à critiquer vigoureusement la colonisation : les États-Unis, qui sont eux-mêmes une ancienne colonie et qui, par libéralisme économique, réclament le droit de commercer librement avec le monde entier ; l'URSS, dont l'idéologie est hostile à l'exploitation de l'homme par l'homme. En Europe occidentale, les communistes, qui partagent les conceptions des Soviétiques, s'opposent eux aussi à la colonisation.

La SDN, où l'ensemble des pays indépendants de la planète est représenté, est une autre tribune où les anticolonialistes peuvent se faire entendre.

6. Qu'appelle-t-on « mouvements nationalistes » ?

Il s'agit de l'ensemble des mouvements qui luttent sur place pour le retour des colonies à l'indépendance ; le mot nationaliste n'a donc pas ici exactement le sens qu'il a en Europe, où il peut désigner aussi ceux qui luttent pour la grandeur et la puissance d'un pays déjà existant.

Les premiers mouvements nationalistes dans les colonies européennes datent d'avant 1914 : l'on peut notamment citer Gandhi, qui prône la résistance à la colonisation par la non-violence, d'abord en Afrique du Sud, puis en Inde.

La Première Guerre mondiale fait évoluer les choses : de nombreux colonisés viennent participer aux combats en Europe, et le spectacle des Européens en train de se massacrer remet en cause le prestige des métropoles.

Dans les années 1920 et 1930, les nationalistes commencent à se réclamer de plus en plus d'idéologies modernes, venues des métropoles, notamment du communisme. Ainsi Hô Chí Minh, qui a été ouvrier en Europe, fonde le Parti communiste vietnamien en 1930.

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Olivier

Professeur en lycée et classe prépa, je vous livre ici quelques conseils utiles à travers mes cours !