Le prétérit en anglais s'appelle aussi past ou simple past. C'est un des temps les plus utilisés en anglais avec le present perfect. Autant le maîtriser ! Sa conjugaison est assez simple mais il faudra apprendre les nombreux verbes irréguliers pour s'en sortir facilement.

Quand s'utilise le prétérit ?

Comment utiliser le prétérit en anglais ? I did not know my grandmother, she died when I was a baby.

On utilise le prétérit pour raconter des faits passés, datés ou ciblés dans le temps. Il n'y a aucun lien avec le présent et il y a souvent une date présente ou un marqueur de temps comme "two weeks ago", "yesterday" ou "last month".

Exemples :

  • I lived in Paris in 1987 : je vivais à Paris en 1987.
  • At midday, she decided to go : à midi, elle décida de s'en aller.
  • Last night, I did not sleep well : la nuit dernière, je n'ai pas bien dormi.

En français, on peut le traduire à la fois avec l'imparfait, le passé composé et le passé simple. Dans tous les cas, il est utilisé pour parler d'une action accomplie et révolue.

Plusieurs petits mots peuvent vous aider à repérer le prétérit et donc à être sûr que c'est le temps à utiliser :

  • Yesterday : hier,
  • Last night, day, week, month, year : la nuit dernière, l'autre jour, la semaine dernière, le mois dernier, l'année dernière,
  • Two days/weeks/months/years ago : il y deux jours/semaines/mois/ans,
  • In 1876/2009/1465 : en 1876/2009/1465 (présence d'une année).

Le prétérit est aussi le temps de la narration. Dès que vous lirez un texte en anglais, il y a de grandes chances pour que vous trouviez ce temps dans un récit.

A ne pas confondre avec le présent perfect !

Le present perfect s'utilise pour parler d'actions qui ont commencé dans le passé et qui se poursuivent au présent. Il n'a rien à voir avec le prétérit.

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Comment construire le prétérit avec un verbe régulier ?

Pourquoi utiliser le prétérit en anglais ? In the old days, we had lanterns to make light in our houses.

Pour les verbes réguliers, il n'y a pas de difficultés particulières : il suffit d'ajouter -ED à la fin de la base verbale. Il n'existe qu'une forme pour tous les sujets.

La forme affirmative

Sujet+ {base verbale + -ed } + compléments.

Ex : I worked last Monday.

La forme interrogative

Auxiliaire do au prétérit "Did" + Sujet + Base verbale.

Ex : Did you go to the cinema yesterday ? Did they stay at home last Sundays ?

L'auxiliaire do au prétérit peut être remplacé par le verbe to be au prétérit.

Par exemple :

  • Were you happy yesterday ?
  • Was he here last week ?

La forme négative

Sujet + Auxiliaire do au prétérit "Did" + not + base verbale.

Ex : He didn't take the bus this morning.

Comme pour la forme interrogative, il est possible de remplacer l'auxiliaire do au prétérit par le verbe to be au prétérit :

  • You were not happy yesterday.
  • He was not here last week.

Les exceptions

Bien sûr, il y a quelques exceptions :

  • Si la terminaison du verbe est un -E, on n'ajoute qu'un -D à la fin : I danced, you used, he accused, she loved, they accelerated,
  • Si la terminaison du verbe est un -Y précédé d'une consonne, il se transforme en -I et on ajoute la terminaison du prétérit -ED : you studied, he dried, she cried, we tried, they hurried. Le verbe enjoy en revanche s'écrira enjoyed au prétérit car la terminaison -Y est précédée d'une voyelle,
  • Les verbes d'une syllabe, se terminant par consonne-voyelle-consonne doublent leur consonne finale pour que le son soit correct : I chatted, you stopped, they fitted. En revanche, les verbes terminant par -X et -W ne suivent pas cette règle : she fixed, it snowed. De même, les verbes se terminant par deux consonnes : they helped, I worked, we walked.

La terminaison -ED se prononce de trois manières différentes : 

  • [d] lorsque le dernier son de la base verbale est une voyelle ou une consonne sonore : she arrived, I loved, they played,
  • [t] lorsque le dernier son de la base verbale est une consonne sourde (comme le [s]) : I checked, we worked, you talked,
  • [id] lorsque le dernier son de la base verbale est déjà [d] ou [t] : you decided, she wanted, we waited.

Récapitulatif

PronomsForme affirmativeForme interrogativeForme négativeVerbes terminant par -EVerbes terminant par -YVerbes d'une syllabe terminant par consonne-voyelle-consonne
IworkedDid I work ? did not worklikedtriedchatted
YouworkedDid you work ? did not worklikedtriedchatted
He/she/itworkedDid he/she/it work ? did not worklikedtriedchatted
WeworkedDid we work ? did not worklikedtriedchatted
YouworkedDid you work ? did not worklikedtriedchatted
TheyworkedDid they work ? did not worklikedtriedchatted

Le cas des verbes irréguliers

Comment construire le passé en langue anglaise ? Last week, we went to Italia.

En ce qui concerne les verbes irréguliers, il n'y a pas de secret, il va falloir les apprendre par coeur pour pouvoir les utiliser au prétérit. Les verbes irréguliers sont nombreux et mieux vaut les apprendre au fur et à mesure.

Au début, il est possible de se contenter des plus courants dont voici la liste (la première forme est la base verbale, la deuxième le prétérit et la troisième le participe passé) :

  • Be, was/were, been : être,
  • Have, had, had : avoir,
  • Do, did, done : faire,
  • Get, got, got : obtenir,
  • Go, went, gone : aller,
  • Know, knew, known : savoir,
  • Think, thought, thought : penser,
  • Come, came, come : venir,
  • Say, said, said : dire,
  • See, saw, seen : voir,
  • Make, made, made : fabriquer,
  • Take, took, taken : prendre,
  • Let, let, let : laisser,
  • Tell, told, told : dire,
  • Give, gave, given : donner,
  • Find, found, found : trouver,
  • Teach, taught, taught : enseigner,
  • Begin, began, begun : commencer,
  • Leave, left, left : laisser, quitter, abandonner,
  • Hear, heard, heard : entendre,
  • Keep, kept, kept : garder,
  • Eat, ate, eaten : manger,
  • Drink, drank, drunk : boire,
  • Buy, bought, bought : acheter,
  • Lose, lost, lost : perdre,
  • Bring, brought, brought : apporter,
  • Run, ran, run : courir,
  • Break, broke, broken : casser,
  • Sit, sat, sat : être assis,
  • Hold, held, held : tenir,
  • Forget, forgot, forgotten : oublier,
  • Wear, wore, worn : porter (vêtements),
  • Understand, understood, understood : comprendre,
  • Write, wrote, written : écrire,
  • Become, became, become : devenir,
  • Drive, drove, driven : conduire,
  • Throw, threw, thrown : jeter,
  • Stand, stood, stood : se tenir debout,
  • Shut, shut, shut : fermer,
  • Spend, spent, spent : dépenser,
  • Send, sent, sent : envoyer,
  • Hurt, hurt, hurt : blesser,
  • Fall, fell, fallen : tomber,
  • Shoot, shot, shot : tirer,
  • Sell, sold, sold : vendre,
  • Cut, cut, cut : couper,
  • Catch, caught, caught : attraper,
  • Set, set, set : régler,
  • Speak, spoke, spoken : parler,
  • Fight, fought, fought : se battre,
  • Steal, stole, stolen : voler (quelque chose),
  • Grow, grew, grown : grandir,
  • Build, built, built : construire,
  • Hide, hid, hidden : cacher,
  • Beat, beat, beaten : battre (quelqu'un),
  • Quit, quit, quit : quitter, démissionner,
  • Blow, blew, blown : souffler,
  • Bet, bet, bet : parier,
  • Bite, bit, bitten : mordre,
  • Hit, hit, hit : taper.

Comme vous pouvez le constater, il existe plusieurs variations possibles pour les verbes irréguliers : les trois formes peuvent êtres identiques, les deux dernières formes peuvent être identiques, seule la terminaison peut changer... A vous de voir quelle est la meilleure façon de les apprendre pour vous : en commençant par les plus connus, par forme ou par signification.

Nous vous conseillons dans tous les cas de vous faire des memory cards avec d'un côté la traduction française et de l'autre la traduction en anglais. Apprenez les trois formes ensemble, c'est plus facile.

Il en existe pleins d'autres ! Au boulot !

Exercices d'application

1- Compléter correctement avec le verbe au prétérit :

  • When I (come) back from my holidays, I (see) my friends.
  • When I (be) born, my father (stop) smoking.
  • He (be) angry.
  • She (build) her own house.
  • My daughter (come) to see me last week.

2- Traduire :

  • Elle regardait la télévision hier soir.
  • J'ai vu "Broadway" l'été dernier.
  • Il est parti hier.

3- Réécrire le verbe au prétérit : 

  • I think,
  • He does,
  • She likes,
  • You find,
  • We watch.

Comment connaître les verbes irréguliers au prétérit ? Yesterday, my father found old photographies.

Correction :

Exercice 1 : 

  • When I came back from my holidays, I saw my friends.
  • When I was born, my father stopped smoking.
  • He was angry.
  • She built her own house.
  • My daughter came to see me last week.

Exercice 2 : 

  • She watched the television yesterday evening.
  • I saw "Broadway" last summer.
  • He left yesterday.

Exercice 3 : 

  • I thought,
  • He did,
  • She liked,
  • You found,
  • We watched.
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Alexia

Passionnée de danse, de musique et de voyages, je suis curieuse et j'aime apprendre et découvrir sans cesse de nouvelles choses.