Le jazz est selon moi une expression des idéaux les plus élevés. Par conséquent, il contient de la fraternité. Et je crois qu’avec de la fraternité il n’y aurait pas de pauvreté, ni de guerre

John Coltrane

De la bossa nova au hip hop en passant par le blues, les genres musicaux permettent, grâce à leurs différences, de toucher le plus de profils possible. Car si tout le monde n'aime pas la contrebasse ou le saxophone, d'autres peuvent apprécier le violon ou le swing d'un orchestre.

Parmi les genre musicaux et les arrangements les plus appréciés, le jazz s'impose comme un style connu et reconnu. On a tous et toutes un standard de jazz en tête, on connaît tous et toutes l'existence d'un festival de jazz non loin de chez nous, et l'on a tous et toutes le nom d'un ou plusieurs musiciens de jazz.

Mais si, selon un sondage Harris Interactive pour TSF Jazz, 56% des Français déclarent apprécier le jazz, on a tendance à percevoir un concert de jazz uniquement à travers le prisme du pianiste ou du saxophoniste. Mais si les musiciens ont un rôle capital, le chant est également l'âme d'un morceau dans un jazz-club.

En effet, que serait un groupe de jazz sans l'organe qui l'incarne ? Sans les improvisations d'une chanteuse ? Sans les standards de jazz classique portés par une empreinte vocale ? L'histoire du jazz a connu et connaîtra encore des grands noms du chant jazzy. Petit tour d'horizon de ces voix aux sonorités jazz.

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C'est parti

Louis Armstrong, le chanteur de jazz incontournable

Ce que nous jouons, c’est la vie

Louis Armstrong
Qui incarne le jazz en chant ?
Dans la programmation jazz d'une radio ou de soirées jazz, il y a fort à parier qu'un chanson de Louis Armstrong soit en jeu ! (© Getty - Michael Ochs Archives)

Né en 1901 et mort en 1971, Louis Armstrong a bien plus d'une corde à son arc lorsqu'on parle de rythmique jazz et de jazz vocal. Véritable passionné de musique, il était également trompettiste, puis a imposé la voix si singulière qu'on lui connaît aujourd'hui, et qui a fait sa renommée.

Louis Armstrong est né et a passé son enfance dans un quartier difficile de la Nouvelle-Orléans. Il est régulièrement envoyé dans des foyers, jusqu'au jour où, dans un centre de délinquants, il apprend à jouer du cornet à pistons. Peu à peu, le petit Louis commence à jouer dans des jazz-band, et s'impose par son talent jusqu'à voyager. Il gravit les échelons, et rejoint l'orchestre de Kid Ory, un orchestre de hot jazz parmi les plus célèbres. Une carrière est lancée !

Il écume les groupes de jazz, les concerts et les musiques célèbres. On lui découvre une voix, qui était singulière en raison de sa pratique de la trompette. Concrètement, Louis Armstrong souffrait d'une hypertrophie des cordes vocales.

En conséquence, son organe vocal a fait sa célébrité, et le chanteur de jazz nous a donné autant de tubes que de titres qui nous touche au plus profond de nous, à commencer par What a Wonderful World ou Hello, Dolly !

À noter que Louis Armstrong a également popularisé le scat, basé essentiellement sur l'improvisation.

En bref, un chanteur de jazz dans tout ce qu'il a de plus complet, qui a fait beaucoup pour ce genre musical chanté.

Ella Fitzgerald, chanter le jazz en beauté

Quelle voix faut-il avoir pour chanter du jazz ?
L'expressivité des chanteuses de jazz est telle que n'importe quel compositeur ne peut que se laisser porter par cette mélodique incomparable. (Getty Images / George Konig)

Musicalement liée à Louis Armstrong, avec qui elle a enregistré bon nombre de chansons, Ella Fitzgerald est une chanteuse de jazz parmi les plus célèbres, née en 1917 et morte en 1996. Si on l'associe directement au style jazz, au gospel et à la musique jazzy en règle générale, cela est probablement dû à la carrière internationale que la chanteuse a su se créer au fil de sa vie, ainsi qu'aux rythmes qu'elle porte dans son flow.

Ella Fitzgerald est grandit non loin de New York et ne se rêve pas chanteuse, mais bel et bien danseuse. Pourtant, sa voix donnera raison à la vie qu'on lui connaît désormais, dès ses 16 ans, âge auquel elle se fait repérer par un orchestre, grâce à sa tessiture de trois octaves.

Elle enregistre différentes chansons, et commence à se faire connaître, notamment avec la chanson A Tisket, A Tasket, que l'on connaît toujours. Plus tard, l'orchestre est renommé « Ella Fitzgerald and Her Famous Orchestra », avant que cette dernière entame une carrière en solo en 1941.

Entre swing, bebop et jazz, Ella Fitzgerald se fait remarquer par sa grande polyvalence et son talent énorme, et enchaîne les grands concerts et les grands tubes : Cheek to Cheek, Summertime, ou encore They Can't Take Away from Me, qu'elle a chanté en duo avec Louis Armstrong, au sein d'un album devenu mythique : Ella & Louis.

Billie Holiday, quand le jazz rencontre le chant

De son vrai nom Eleonora Fagan, Billie Holiday est une chanteuse de jazz américaine née en 1915 et morte en 1959. Loin des compositions qu'on lui connaît aujourd'hui et des orchestres de jazz, Billie Holiday passe une enfance très difficile, entre violence et absence.

Dans les années 1930, elle découvre l'existence de boîtes clandestines, où le jazz est omniprésent. C'est à ce moment qu'elle se choisit un nom de scène, en référence à son père et au surnom que ce dernier lui donnait.

Très vite, du gospel au style jazz, elle fait preuve d'un grand talent et elle fait la connaissance d'autres prodiges, jusqu'à connaître un succès total, notamment à New York.

La vie de Billie Holiday reste malgré tout loin du conte de fée, puisque la chanteuse côtoie de près la drogue et la dépression, une période qui précède une grande tournée européenne. La force principale de cette chanteuse reste la manière prodigieuse qu'elle a eu de créer des ambiances au seul moyen de sa voix feutrée.

Entre subtilité et maîtrise, le talent de chant de Billie Holiday restera gravée à travers des chansons symboliques telles que Strange Fruit en 1939.

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L'histoire incroyable de Strange Fruit

Strange Fruit est aujourd'hui un tube de jazz incontournable. Mais si Billie Holiday a pu la rendre célèbre, c'est grâce à un jeune professeur de lycée, Abel Meeropol (Lewis Allan de son pseudonyme), qui lui proposa ce poème, métaphore du lynchage des Noirs. Ce titre provoqua une grande controverse, et aurait pu ne jamais exister si Billie Holiday n'y avait pas cru.

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Ray Charles, un pilier du jazz

Qui est le meilleur chanteur de jazz de tous les temps ?
Des percussions aux cuivres en passant par les solistes, faire du jazz, c'est aussi savoir chanter comme un virtuose, à l'image de Ray Charles. (© Heinrich Klaffs)

Né en 1930 et mort en 2004, Ray Charles était un maître du piano, un trompettiste de jazz surdoué, mais aussi un chanteur de jazz hors pair, qui donnait à toutes les compositions musicales un supplément d'âme proche de la soul.

Ray Charles naît en pleine période de ségrégation, au sein d'une famille très pauvre. Il connaît bon nombre de drames, de la noyade de son petit frère en passant par sa cécité, qui se déclenche par un glaucome à quatre jusqu'à être totalement aveugle à sept ans.

Il fait ses débuts de chanteur à l'âge de 17 ans après avoir appris les instruments de musique a l'école, et commence à se produire dans des clubs de jazz. Très vite, son talent fait le reste, et il se laisse porter par un succès incarné par des titres comme Hallelujah I Love Her So, ou What'd I Say.

Suivront encore d'autres tubes comme Georgia on My Mind, Hit the Road Jack, ou encore Unchain my Heart. Et si sa vie privée est parfois moins joyeuse, il n'en reste pas moins que Ray Charles a considérablement influencé le jazz en France et ailleurs, au même titre que l'instrumental de ce genre, entre trombone et quintet.

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Une personnalité cinématographique

En 2004, un biopic de Ray Charles sort au cinéma. Intitulé Ray, ce film réalité par Taylor Hackford connaît un grand succès, et retrace la vie de Ray Charles. Pour son rôle, Jamie Foxx obtient l'Oscar du meilleur acteur et le Golden Globe du meilleur acteur dans un film musical ou une comédie.

Sarah Vaughan, la chanteuse de jazz de renom

Si l'on connaît aujourd'hui le club de jazz, le groupe jazz manouche ou le hard-bop, c'est aussi grâce à des personnalité et des compositeurs tels que Sarah Vaughan. Née en 1924 et mort en 1990, elle fait ses débuts dans une famille de musiciens, et commence à chanter dans les choeurs à l'église.

Elle rejoint un orchestre très vite et commence à enregistrer des titres de manière de plus en plus frénétique. Au fil de sa carrière, la voix et le répertoire de Sarah Vaughan évoluent, et elle fait preuve d'une grande facilité à maîtriser aussi bien le bebop que l'improvisation, au même titre que le groove.

Dans le vaste monde du jazz, Sarah Vaughan s'est donc imposée parmi les chanteurs les plus marquants des mélodies jazzy, et aura su imposer son style lorsqu'on souhaite écouter du jazz aujourd'hui.

Nina Simone, une référence en chant jazz

Comment reconnaître un artiste jazz ?
Une chanteuse de jazz douée, c'est un univers musical à part entière, des compositions originales à la manière dont elle peut revisiter des grands standards ou une discographie. Nina Simone en fait clairement partie. (© Getty - Jack Robinson)

Comment évoquer la musique jazz et le milieu du jazz sans évoquer Nina Simone, dont la voix en fait une interprète hors pair, et l'une des plus belles voix de la musique blues. De son vrai nom Eunice Kathleen Waymon, Nina Simone est née en 1933 aux États-Unis, et est morte en 2003 en France.

Elle est notamment connue pour avoir milité pour les droits civiques dans son pays d'origine, mais était également une pianiste hors pair, une arrangeuse de talent, une compositrice prestigieuse, et une chanteuse de jazz qu'on ne présente plus.

Durant son enfance, elle apprécie la musique classique, et se destine à une carrière de pianiste. Toutefois, elle ouvre le champ des possible, et se voit repérée dans un club dans lequel elle se produit. C'est grâce à son premier morceau, I Loves You, Porgy, qu'elle pourra sortir son premier album, en 1958 : Little Girl Blue.

Elle construit sa carrière entre engagements et titres à succès, à l'instar de I Put A Spell on You en 1956, ou encore My Baby Just Cares for Me en 1958. Elle laisse derrière elle un nombre de tubes incalculable, mais aussi et surtout : une empreinte vocale de renom, qui influencera bon nombre de musiciens célèbres, de ténor de jazz-blues, et de pianistes de jazz-rock. En bref, une référence !

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Une inspiration mondiale

En parlant de la chanson I Put a Spell on You de Nina Simone, John Lennon a affirmé que la version de chanteuse fut une source d'inspiration pour la chanson Michelle interprétée par les Beatles. De quoi mesurer l'ampleur de la chanteuse !

Jazz : Bob Flanigan, un chanteur à connaître

Né en 1926 et mort en 2011, Bob Flanigan était un vocaliste ténor américain, fondateur du groupe de jazz The Four Freshmen. À la fois musicien de renom, et jazzmen invétéré, il enregistre pas moins d'une cinquantaine d'albums avec son groupe, forgeant ainsi des musiques de jazz comme des piliers de vie, porté par une voix et une acoustique dignes d'un saxophone ténor.

Bob Flanigan était également contrebassiste et joueur de trombone, afin de donner encore plus de poids à son profil. Son influence sur la culture jazz et sur les enregistrements futurs est considérable, et en cela, il mérite de figurer dans la liste des plus grands chanteurs de jazz.

À travers ce panorama de la culture jazz, cette musique devrait avoir un peu moins de secrets pour vous. Et vous, quels sont vos chanteurs de jazz préférés ?

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Thomas

J'ai récemment publié mon premier roman, "Les Chiens de faïence", aux Éditions de la Martinière. Un rien m'intrigue et tout m'intéresse !