Usages courants, exemples

On conseille souvent aux débutants dans un métier de laisser de côté ce qu’on leur a enseigné et de se plonger dans la pratique. Cela sous-entend que la théorie ne compte pas vraiment, qui s’y tenir serait naïf.

Mais le couple « en théorie/en pratique » renvoie aussi à l’opposition entre l’idéal et le réel, ou entre une règle officielle considérée comme formelle et la conduite effective des hommes, ou encore entre
ce à quoi on s’attend et ce qui se produit réellement. En théorie, les hommes sont tous frères ; en pratique, ils se haïssent ; en théorie, les riches payent davantage d’impôts que les pauvres ; en pratique, ils savent contourner la loi.

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Définitions

Le grec theôria signifie « contemplation », c'est-à-dire le regard désintéressé sur une idée ou un objet : l’esprit se projette librement, sans se préoccuper d’efficacité, en visant la vérité par une sorte d’adhésion nécessitant un effort d’oubli de ce qui est sensible ou matériel. Les théories sont des constructions interprétatives (en philosophie) ou explicatives (en sciences).

On dénigre la théorie comme nébuleuse et chimérique, au nom de la pratique, liée pour sa part au verbe grec prattein, « agir ». Les deux sont pourtant interdépendantes : une théorie est la manière de formuler les principes qui expliquent une certaine pratique, tandis que la pratique est la mise en action de ces principes ou règles.

Usages philosophiques

Kant a monté que le fossé entre la théorie d’une certaine activité et l’efficacité pratique n’est nullement infranchissable. On ne l’annulera pas en se débarrassant de toute théorie mais, au contraire, en
mettant au point une théorie supplémentaire qui viendra faire le lien entre la théorie générale et l’action concrète.

Par exemple, un jeune médecin ne doit pas oublier ses années d’études, mais observer attentivement ses patients pour formuler des règles plus ou moins personnelles qui lui permettront de bien appliquer celles qu’il a apprises. Toute mise en pratique efficace conduit donc plus ou moins consciemment à une théorisation.

Il en va de même en morale : si l’on trouve une règle morale difficile à appliquer, il est tentant de la déclarer purement théorique.

Ne faut-il pas alors chercher l’impératif intermédiaire entre la généralité de la théorie et la particularité de la pratique, qui permettra de juger comment l’appliquer dans tel ou tel cas précis ?

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Olivier

Professeur en lycée et classe prépa, je vous livre ici quelques conseils utiles à travers mes cours !