Genre et espèce sont des idées générales, des classes d'êtres ou d'objets qui possèdent un ou plusieurs caractères communs. Dans la classification des êtres vivants, le genre est le niveau situé sous la famille et au-dessus de l'espèce. Un individu est un être concret, donné dans l'expérience, possédant une unité de caractères et formant un tout reconnaissable. En biologie, un individu est un être organisé, vivant d'une existence propre et qui ne peut être divisé sans être détruit.

Sens philosophique

            Nous reprenons ici les distinctions établies par Aristote. Selon lui, « est genre ce qui est attribué en leur essence à plusieurs choses ». Le genre, c'est donc un ensemble de propriétés qu'ont en commun plusieurs êtres. Aristote précise : « à plusieurs choses différant spécifiquement » ; autrement dit, les choses appartenant à un même genre se distinguent à leur tour en vertu d'une différence spécifique qui divise le genre en espèces. Mais une espèce peut à son tour être qualifiée de genre s'il existe une différence spécifique par laquelle elle est divisée en espèces distinctes. Une classe d'être est donc un genre si on la considère du point de vue des espèces qu'elle subsume et une espèce si on la considère du point de vue du genre dans laquelle elle est incluse. Il existe néanmoins un genre qui n'est pas espèce, c'est le genre le plus général (ex : la substance) et une espèce qui n'est pas genre. Cette ultime espèce est constituée d'individus, d'êtres qui ne diffèrent pas spécifiquement entre eux mais seulement numériquement. La différence numérique relève des accidents (notons que ce mot chez Aristote ne désigne aucunement quelque chose d'arbitraire mais seulement ce qui n'appartient pas à l'essence d'une chose) affectant les êtres. Ajoutons qu'on définit une chose en adjoignant à un genre une différence spécifique.

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Olivier

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