{« Punique »
vient de l'adjectif punicus qui signifie « carthaginois »,
c'est une déformation du nom phénicien, peuple dont sont issus les
Carthaginois.}

Introduction

La Première Guerre punique - ou Guerre de Sicile - eut lieu entre
264 et 241 av. J.-C. Il s'agit
de la première de trois guerres qui opposèrent Rome et Carthage

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C'est parti

Les causes

Les relations entre Rome et Carthage furent longtemps très « tendues »,
car la domination sur le bassin méditerranéen était grecque.

Dans les
environs de -263, les Romains constatent que Carthage dispose d'une avance
considérable : des rivages de l'Afrique en passant par une bonne partie de
l'Espagne, la cité punique dispose de nombreux territoires. Mais par dessus
tout, toutes les îles de la mer Tyrrhénienne sont carthaginoises (Corse,
Sardaigne, Baléares). Et l'achèvement de la conquête de la Sicile par les
Carthaginois mettrait à leur portée toute l'Italie du Sud et les Carthaginois
pourraient être aux portes de Rome en dix jours. Ils doivent donc prendre une
décision pour protéger l'Italie, et n'ont guère d'autre solution que la guerre.Le
défit était de taille car au début du IIIe siècle av. J-C., Carthage comptait 3
fois plus d'habitants que Rome...

L'irruption
de mercenaires campaniens en Sicile est aussi à l'origine de la première guerre
punique. Les mercenaires ayant pris Messine, alliée de Carthage, ils sont
attaqués en 264 avant JC par le tyran Hiéron de Syracuse, lui aussi allié de
Carthage.

La guerre

Les
Carthaginois prennent la ville de Messine. Ce qui provoque l'inquiétude des Romains en raison
de la position de Messine proche des villes grecques d'Italie sous leur
protection.

Mais, les
Romains, qui ont une bonne expérience de la guerre terrestre, sont victorieux
en Sicile, à Mules et Ecnome. Ils tentent un débarquement en
Afrique, près de Carthage, avec 40.000 hommes sous le commandement du consul Atilius
Regulus.
Mais la flotte romaine est détruite à Drepanum, près de la Sicile,
tandis qu'en Afrique, Atilius Regulus est battu et fait prisonnier par
les mercenaires carthaginois sous le commandement du Spartiate Xanthippe.

Les Romains comprennent que,
pour vaincre, ils doivent abattre la puissance maritime de Carthage. Comme ils
n'ont aucune expérience de la mer, ils construisent d'abord des « quinquérèmes »
sur le modèle des navires carthaginois à cinq rangs de rameurs.

En -242, la guerre reprend en Sicile contre le général carthaginois Hamilcar
Barca. L'année suivante, mettant à profit leurs recherches navales, les
Romains commandés par le consul Lutatius Catulus défont la flotte
carthaginoise devant les îles Aegates. Du coup, le général Hamilcar
Barca se retrouve piégé en Sicile et doit accepter la paix.

Rome sort ainsi victorieuse de cette première guerre en 241 avant JC.
Il n'était que temps car elle est à bout de souffle. Carthage lui verse une
robuste indemnité et lui cède la Sicile. L'île devient la première province de
ce qui deviendra l'empire romain.

Conclusion

Les
Carthaginois acceptent les termes du traité présenté par les Romains, au terme
duquel ils évacuent la Sicile, rendent tous les prisonniers de guerre et
s'engagent à payer en 10 ans une indemnité de guerre de 3200 talents d'or.

Ainsi prend
fin une guerre longue et meurtrière. Les pertes humaines furent considérables
(200 000 soldats selon les sources de Polybe, historien romain). La Sicile est
complètement dévastée, et devient la province
romaine de Sicile, à l'exception de Syracuse qui
reste indépendante et alliée de Rome. Paradoxalement, Rome est maintenant la
puissance maritime dominante en Méditerranée occidentale.

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Olivier

Professeur en lycée et classe prépa, je vous livre ici quelques conseils utiles à travers mes cours !