1°) Une société d'ordres

Depuis le Moyen Âge, la
société Française est divisée en 3 groupes : les 3 ordres ou
états : Le clergé, la noblesse, le tiers état. Les deux premiers
jouissent d'importants privilèges ( échappant à la plupart des
impôts par exemple ).

Le clergé, constitué
d'environ 130 000 membres en 1789, est le plus influent. Il dispose
d'un patrimoine considérable ( Terres, immeubles... ) auquel
s'ajoutent des dons et les revenus de la dîme. Par son faste ( vie
luxueuse ) et ses origines ( noblesse ), le haut clergé ( cardinaux,
évêques, abbés... ) se distingue du bas clergé ( curés,
moines... ) issu du tiers état et vivant petitement...

La noblesse ( moins de
2% de la population ) est attachée à ses privilèges honorifiques
et matériels : port de l'épée, exemption de la taille ( impôt
direct ), monopole des plus hautes charges de l'Église, de la cour
et de l'armée. Il y a d'importantes disparités : Il n'y en effet
rien de commun entre la haute noblesse qui fréquente la cour,
bénéficie de faveurs royales et un petit noble provincial vivant du
revenu de ses terres et de ses droits féodaux. En outre, la vieille
noblesse ( noblesse d'épée ) méprise et s'oppose souvent à la
noblesse de robe ( bourgeois anoblis par l'achat d'un office et
souvent de noblesse plus récente ).

Le tiers état,
considéré comme inférieur, regroupe plus de 98% de la population (
soit approximativement 27 millions de personnes ) dont la grande
majorité est paysanne. C'est un groupe très hétérogène et aux
intérêts souvent contradictoires. On y trouve quelques paysans
aisés ( fermiers, laboureurs ) qui dominent la masse misérable des
journaliers dans les campagnes...

Le Monde des Villes est
en plein essor : Il voit coexister des bourgeois instruits ( vivant
de leurs rentes, engagés dans les affaires, dans les professions
libérales ou l'administration ), des artisans regroupés en
corporations, des domestiques d'origine rurale, des mendiants en
guenilles...

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2°) Des forces de changement

L'évolution économique
et les aspirations du tiers état vont remettre en cause cette
division de la société. La croissance que la France connaît au 18e
siècle enrichit la bourgeoisie des villes. Plus instruits et même
plus riches que beaucoup de nobles, ces bourgeois aspirent à un
autre ordre social, c'est-à-dire à jouer un rôle politique, à une
égalité devant la loi et l'impôt et sont exaspérés par les
prétentions de la noblesse.

Ils sont rejoints dans
cette volonté de changement par le petit peuple qui vit dans une
situation souvent difficile. Ainsi, les paysans supportent de lourdes
charges qui finissent par devenir insupportable : impôts royaux,
dîme et multiples droits seigneuriaux.

Ce que l'on appellera
l'Ancien Régime est donc traversé de mécontentements et
d'aspirations au changement.

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Olivier

Professeur en lycée et classe prépa, je vous livre ici quelques conseils utiles à travers mes cours !