Un Etat continent conquis par les hommes

Avec 9,4 millions de km², les USA sont un immense territoire qui s'étend sur 4500 km de l'Atlantique au Pacifique et sur 2500 km du Canada au Golfe du Mexique. Ce pays s'étend sur 4 fuseaux horaires et est le 4ème pays le plus grand du monde, après la Russie, le Canada et la Chine.

Pendant les 2 siècles suivant l'indépendance, pour favoriser la conquête de l'ouest et repousser la frontière jusqu'au Pacifique, l'état fait construire des chemins de fer transcontinentaux. Les terres de l'ouest furent découpées en carrés égaux appelés Townships. Chaque pionnier recevait gratuitement une part égale du Township.

Aujourd'hui, les USA comptent 50 états avec l'Alaska et les îles Hawaii.

L'espace américain

Le relief américain s'organise d'est en ouest :

  • A l'est, la plaine côtière Atlantique est le berceau du peuplement américain.
  • Les montagnes des Appalches.
  • L'immensité des grandes plaines qui sont de vastes terres agricoles fertiles aux climats variés. Le paysage géométrique est hérité du Township. Ces plaines sont irriguées par les eaux du Mississippi et du Missouri tandis que les grands lacs permettent de communiquer avec le Canada et l'océan.
  • L'ouest est plus élevé avec les Rocheuses et les chaînes côtières qui bloquent l'humidité océanique Pacifique. a l'ouest du centième méridien, l'irrigation est obligatoire à cause de l'aridité.

Les ressources du sous-sol américain sont considérables (pétrole en Alaska, en Californie et au Texas, charbon dans les Appalaches et dans les grandes plaines), mais elles restent insuffisantes pour les besoins de l'économie américaine, la plus consommatrice d'énergie du monde.

La maîtrise du territoire

Le réseau de transports le plus important du monde a vaincu l'immensité.

Dès le XIXème (19ème) siècle, la rail transcontinental relie l'Atlantique au Pacifique. Les USA possèdent le quart du réseau routier mondial. La voiture reste le mode de transport privilégié des américains, mais les distances donnent une grande place à l'avion (parmi les 10 premiers aéroports mondiaux, 6 sont américains). Le trafic maritime est intense car le territoire est largement ouvert sur deux océans.

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