Je fis la connaissance de Mme de Jadelle à Paris, cet hiver. Elle
me plut infiniment tout de suite. Vous la connaissez d'ailleurs autant
que moi..., non... pardon... presque autant que moi... Vous savez comme
elle est fantasque et poétique en même temps. Libre d'allures et de
coeur impressionnable, volontaire, émancipée, hardie, entreprenante,
audacieuse, enfin au-dessus de tout préjugé, et, malgré cela,
sentimentale, délicate, vite froissée, tendre et pudique.
Elle était veuve, j'adore les veuves, par paresse. Je cherchais
alors à me marier, je lui fis la cour. Plus je la connaissais, plus
elle me plaisait ; et je crus le moment venu de risquer ma demande.
J'étais amoureux d'elle et j'allais le devenir trop. Quand on se marie,
il ne faut pas trop aimer sa femme, parce qu'alors on fait des
bêtises ; on se trouble, on devient en même temps niais et brutal. Il
faut se dominer encore. Si on perd la tête le premier soir, on risque
fort de l'avoir boisée un an plus tard.

Donc, un jour, je me présentai chez elle avec des gants clairs et je lui dis :
- Madame, j'ai le bonheur de vous aimer et je viens vous demander
si je puis avoir quelque espoir de vous plaire, en y mettant tous mes
soins, et de vous donner mon nom.

Elle me répondit tranquillement :
- Comme vous y allez, monsieur ! J'ignore absolument si vous me
plairez tôt ou tard ; mais je ne demande pas mieux que d'en faire
l'épreuve. Comme homme, je ne vous trouve pas mal. Reste à savoir ce
que vous êtes comme coeur, comme caractère et comme habitudes. La
plupart des mariages deviennent orageux ou criminels, parce qu'on ne se
connaît pas assez en s'accouplant. Il suffit d'un rien, d'une manie
enracinée, d'une opinion tenace sur un point quelconque de morale, de
religion ou de n'importe quoi, d'un geste qui déplaît, d'un tic, d'un
tout petit défaut ou même d'une qualité désagréable pour faire deux
ennemis irréconciliables, acharnés et enchaînés l'un à l'autre jusqu'à
la mort, des deux fiancés les plus tendres et les plus passionnés.
Je ne me marierai pas, monsieur, sans connaître à fond, dans les
coins et replis de l'âme, l'homme dont je partagerai l'existence. Je le
veux étudier à loisir, de tout près, pendant des mois.
Voici donc ce que je vous propose. Vous allez venir passer l'été
chez moi, dans ma propriété de Lauville, et nous verrons là,
tranquillement, si nous sommes faits pour vivre côte à côte...
Je vous vois rire ! Vous avez une mauvaise pensée. Oh ! monsieur,
si je n'étais pas sûre de moi, je ne vous ferais point cette
proposition. J'ai pour l'amour, tel que vous le comprenez, vous autres
hommes, un tel mépris et un tel dégoût qu'une chute est impossible pour
moi. Acceptez-vous ?

Je lui baisai la main.

- Quand partons-nous, madame ?

- Le 10 mai. C'est entendu ?

- C'est entendu.
Un mois plus tard, je m'installais chez elle. C'était vraiment une
singulière femme. Du matin au soir elle m'étudiait. Comme elle adore
les chevaux, nous passions chaque jour des heures à nous promener par
les bois, en parlant de tout, car elle cherchait à pénétrer mes plus
intimes pensées autant qu'elle s'efforçait d'observer jusqu'à mes
moindres mouvements.
Quant à moi, je devenais follement amoureux et je ne m'inquiétais
nullement de l'accord de nos caractères. Je m'aperçus bientôt que mon
sommeil lui-même était soumis à une surveillance. Quelqu'un couchait
dans une petite chambre à côté de la mienne, où l'on n'entrait que fort
tard et avec des précautions infinies. Cet espionnage de tous les
instants finit par m'impatienter. Je voulus hâter le dénouement, et je
devins, un soir, entreprenant. Elle me reçut de telle façon que je
m'abstins de toute tentative nouvelle ; mais un violent désir m'envahit
de lui faire payer, d'une façon quelconque, le régime policier auquel
j'étais soumis, et je m'avisai d'un moyen.
Vous connaissez Césarine, sa femme de chambre, une jolie fille de
Granville, où toutes les femmes sont belles, mais aussi blonde que sa
maîtresse est brune.

Donc un après-midi j'attirai la soubrette dans ma chambre, je lui mis cent francs dans la main et je lui dis :
- Ma chère enfant, je ne veux te demander rien de vilain, mais je
désire faire envers ta maîtresse ce qu'elle fait envers moi.

La petite bonne souriait d'un air sournois. Je repris.
- On me surveille jour et nuit, je le sais. On me regarde manger,
boire, m'habiller, me raser et mettre mes chaussettes, je le sais.

La fillette articula :

- Dame, monsieur..., puis se tut.

Je continuai :

- Tu couches dans la chambre à côté pour écouter si je souffle ou si je rêve tout haut, ne le nie pas !...

Elle se mit à rire tout à fait et prononça :

- Dame, monsieur..., puis se tut encore.

Je m'animai :
- Eh bien, tu comprends, ma fille, qu'il n'est pas juste qu'on
sache tout sur mon compte et que je ne sache rien sur celui de la
personne qui sera ma femme. Je l'aime de toute mon âme. Elle a le
visage, le coeur, l'esprit que je rêvais, je suis le plus heureux des
hommes sous ce rapport ; cependant il y a des choses que je voudrais
bien savoir...

Césarine se décida à enfoncer dans sa poche mon billet de banque. Je compris que le marché était conclu.
- Écoute, ma fille, nous autres hommes, nous tenons beaucoup à
certains... à certains... détails... physiques, qui n'empêchent pas une
femme d'être charmante, mais qui peuvent changer son prix à nos yeux.
Je ne te demande pas de me dire du mal de ta maîtresse, ni même de
m'avouer ses défauts secrets si elle en a. Réponds seulement avec
franchise aux quatre ou cinq questions que je vais te poser. Tu connais
Mme de Jadelle comme toi-même, puisque tu l'habilles et que tu la
déshabilles tous les jours. Eh bien, voyons, dis-moi cela. Est-elle
aussi grasse qu'elle en a l'air ?

La petite bonne ne répondit pas.

Je repris :
- Voyons, mon enfant, tu n'ignores pas qu'il y a des femmes qui se
mettent du coton, tu sais, du coton là où, là où... enfin du coton là
où on nourrit les petits enfants, et aussi là où on s'asseoit. Dis-moi,
met-elle du coton ?

Césarine avait baissé les yeux. Elle prononça timidement :

- Demandez toujours, monsieur, je répondrai tout à la fois.
- Eh bien, ma fille, il y a aussi des femmes qui ont les genoux
rentrés, si bien qu'ils s'entre-frottent à chaque pas qu'elles font. Il
y en a d'autres qui les ont écartés, ce qui leur fait des jambes
pareilles aux arches d'un pont. On voit le paysage au milieu. C'est
très joli des deux façons. Dis-moi comment sont les jambes de ta
maîtresse ?

La petite bonne ne répondit pas.

Je continuai :
- Il y en a qui ont la poitrine si belle qu'elle forme un gros pli
dessous. Il y en a qui ont des gros bras avec une taille mince. Il y en
a qui sont très fortes par devant et pas du tout par derrière ;
d'autres qui sont très fortes par derrière et pas du tout par devant.
Tout cela est très joli, très joli ; mais je voudrais bien savoir
comment est faite ta maîtresse. Dis-le-moi franchement et je te
donnerai encore beaucoup d'argent...

Césarine me regarda au fond des yeux et répondit en riant de tout son coeur :

- Monsieur, à part qu'elle est noire, madame est faite tout comme moi. Puis elle s'enfuit.

J'étais joué.

Cette fois je me trouvai ridicule et je résolus de me venger au moins de cette bonne impertinente.
Une heure plus tard, j'entrai avec précaution dans la petite
chambre, d'où elle m'écoutait dormir, et je dévissai les verrous.
Elle arriva vers minuit à son poste d'observation. Je la suivis
aussitôt. En m'apercevant, elle voulut crier ; mais je lui fermai la
bouche avec ma main et je me convainquis, sans trop d'efforts, que, si
elle n'avait pas menti, Mme de Jadelle devait être très bien faite.

Je pris même grand goût à cette constatation, qui, d'ailleurs, poussée un peu loin, ne semblait plus déplaire à Césarine.

C'était, ma foi, un ravissant échantillon de la race bas-normande,
forte et fine en même temps. Il lui manquait peut-être certaines
délicatesses de soins qu'aurait méprisées Henri IV. Je les lui révélai
bien vite, et comme j'adore les parfums, je lui fis cadeau, le soir
même, d'un flacon de lavande ambrée.
Nous fûmes bientôt plus liés même que je n'aurais cru, presque
amis. Elle devint une maîtresse exquise, naturellement spirituelle, et
rouée à plaisir. C'eût été, à Paris, une courtisane de grand mérite.
Les douceurs qu'elle me procura me permirent d'attendre sans
impatience la fin de l'épreuve de Mme de Jadelle. Je devins d'un
caractère incomparable, souple, docile, complaisant.
Quant à ma fiancée, elle me trouvait sans doute délicieux, et je
compris, à certains signes, que j'allais bientôt être agréé. J'étais
certes le plus heureux des hommes du monde, attendant tranquillement le
baiser légal d'une femme que j'aimais dans les bras d'une jeune et
belle fille pour qui j'avais de la tendresse.

C'est ici, madame, qu'il faut vous tourner un peu ; j'arrive à l'endroit délicat.
Mme de Jadelle, un soir, comme nous revenions de notre promenade à
cheval, se plaignit vivement que ses palefreniers n'eussent point pour
la bête qu'elle montait certaines précautions exigées par elle. Elle
répéta même plusieurs fois : "Qu'ils prennent garde, qu'ils prennent
garde, j'ai un moyen de les surprendre."

Je passai une nuit calme, dans mon lit. Je m'éveillai tôt, plein d'ardeur et d'entrain. Et je m'habillai.
J'avais l'habitude d'aller chaque matin fumer une cigarette sur une
tourelle du château où montait un escalier en limaçon, éclairé par une
grande fenêtre à la hauteur du premier étage.
Je m'avançais sans bruit, les pieds en mes pantoufles de maroquin
aux semelles ouatées, pour gravir les premières marches, quand
j'aperçus Césarine, penchée à la fenêtre, regardant au dehors.
Je n'aperçus pas Césarine tout entière, mais seulement une moitié
de Césarine, la seconde moitié d'elle ; j'aimais autant cette
moitié-là. De Mme de Jadelle j'eusse préféré peut-être la première.
Elle était charmante ainsi, si ronde, vêtue à peine d'un petit jupon
blanc, cette moitié qui s'offrait à moi.
Je m'approchai si doucement que la jeune fille n'entendit rien. Je
me mis à genoux ; je pris avec mille précautions les deux bords du fin
jupon, et, brusquement, je relevai. Je la reconnus aussitôt, pleine,
fraîche, grasse et douce, la face secrète de ma maîtresse, et j'y
jetai, pardon, madame, j'y jetai un tendre baiser, un baiser d'amant
qui peut tout oser.
Je fus surpris. Cela sentait la verveine ! Mais je n'eus pas le
temps d'y réfléchir. Je reçus un grand coup ou plutôt une poussée dans
la figure qui faillit me briser le nez. J'entendis un cri qui me fit
dresser les cheveux. La personne s'était retournée - c'était Mme de
Jadelle !
Elle battit l'air de ses mains comme une femme qui perd
connaissance ; elle haleta quelques secondes, fit le geste de me
cravacher, puis s'enfuit.
Dix minutes plus tard, Césarine, stupéfaite, m'apportait une
lettre ; je lus : "Mme de Jadelle espère que M. de Brives la
débarrassera immédiatement de sa présence."

Je partis.
Eh bien, je ne suis point encore consolé. J'ai tenté de tous les
moyens et de toutes les explications pour me faire pardonner cette
méprise. Toutes mes démarches ont échoué.
Depuis ce moment, voyez-vous, j'ai dans... dans le coeur un goût de
verveine qui me donne un désir immodéré de sentir encore ce bouquet-là.

guy de maupassant

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Agathe

Professeur de langues dans le secondaire, je partage avec vous mes cours de linguistique !

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