To be correspond au verbe être en français. C’est un verbe irrégulier et l’un des plus importants à connaître avec to have.

Son utilisation est diverse : il est à la fois verbe principal, auxiliaire et modal mais s’utilise aussi dans des expressions idiomatiques de la langue anglaise.

Le verbe to be comme verbe principal

Comment apprendre la conjugaison anglaise ? Être ou ne pas être, telle est la question ! (source : Ohmywall)

Comme en français, to be est employé pour désigner l’existence d’une entité (être vivant ou objet), présenter ses qualités ou ses caractéristiques.

To be est l’infinitif du verbe. C’est un verbe intransitif, c’est-à-dire qu’il n’est pas suivi d’un complément d’objet direct mais d’un complément du verbe qui peut être un groupe nominal, un adjectif ou une expression prépositionnelle.

Le verbe to be au présent

Dès lors qu’il est conjugué, les formes du verbe to be ne ressemblent en rien à sa forme infinitive. Au présent, il y a trois formes principales à retenir et il se conjugue comme suit :

  • I am,
  • You are,
  • He/she/it is,
  • We are,
  • You are,
  • They are.

Vous pouvez également trouver des contractions, notamment à l’oral :

  • I’m,
  • You’re,
  • He/she/it’s,
  • We’re,
  • You’re,
  • They’re.

Les contractions existent également à la forme négative mais vous ne pouvez pas cumuler les deux contractions :

  • I am not => I’m not (à la première personne, la contraction sur la négation n’existe pas),
  • You are not => You aren’t,
  • He/she/it is not => He isn’t,
  • We are not => We aren’t,
  • You are not => You aren’t,
  • They are not => They aren’t.

Attention : la prononciation de aren’t n’est pas arent \ˈɑɹnt\ mais ant \ˈɑːnt\. Vous pourrez cependant entendre la première version dans certaines régions des Etats-Unis. 

Le présent a trois fonctionnalités :

  • Décrire, parler de quelqu’un. Ex : I am an engineer,
  • Enoncer une vérité générale. Ex : The sky is blue,
  • Dire ce qu’on aime ou pas. Ex : I am fond of music / She is crazy about dancing.

Vous avez déjà dû le remarquer mais pour dire votre âge, vous utilisez également le verbe to be, alors que la logique française nous inciterait à utiliser le verbe to have. 

Elle a vingt ans se traduit par She is twenty, sous-entendu years old.

La logique est différente : en français, on dit « elle a vingt ans », en anglais, on dit « elle est âgée de vingt ans ».

Le verbe to be au preterit

Le preterit correspond à un temps passé, plus ou moins à l’imparfait français. Mais il n’est pas le seul temps pour exprimer le passé.

Voici la conjugaison du verbe to be au preterit :

Forme affirmativeForme négative
I wasI was not / I wasn't
You wereYou were not / you weren't
He/she/is wasHe/she/it was not / he wasn't
We wereWe were not / we weren't
You wereYou were not / you weren't
They wereThey were not / they weren't

Les formes contractées se prononcent comme elles sont écrites. Il n’y a que deux formes à retenir et à associer au bon pronom : was et were.

Le preterit est utilisé pour décrire un événement passé. Il est parfois associé à un adverbe de temps ou une date.

Ex : The women were sisters / I was born in 1991 / When I was young, I was beautiful. 

Cas particulier : la forme were peut être employée avec le pronom I comme dans la chanson de Beyoncé If I were a boy. Il ne s’agit pas dans ce cas du preterit mais du conditionnel. La forme est utilisée pour décrire une situation qui ne s’est pas produite et ne se produira probablement jamais.

La forme were est utilisé avec la première personne pour exprimer le conditionnel. « Si j’étais un garçon, même juste une journée » (source : YouTube)

Le verbe to be au futur

Il existe deux manières de conjuguer le verbe to be au futur.

La première, en utilisant will + be à la base verbale :

  • I will be there soon => I’ll be there soon,
  • We will be right back => We’ll be right back.

L’avantage ? Une seule forme à apprendre : will + be.

La deuxième, en utilisant to be going to + be à la base verbale :

  • I am going to be late,
  • It is going to be a beautiful day.

Il suffit simplement de conjuguer la première partie avec les formes présentes de to be puis d’ajouter going to be.

La différence entre l’utilisation de will et be going to est assez subtile. Will est plutôt utilisé pour prendre une décision immédiate. Par exemple, on sonne à la porte et vous savez que c’est votre meilleur ami, vous dites à vos parents I will open the door. To be going to est plutôt utilisé pour décrire quelque chose qui va arriver très bientôt et qui est quasiment certain.

Le verbe être au present perfect

Le present perfect pose souvent problème aux élèves et pour cause : il ne correspond à aucun temps en français. Ce n’est pas vraiment du passé composé, ni du passé simple. Il est utilisé pour parler d’une action qui a un lien avec le présent.

Voici le verbe to be au present perfect :

Forme affirmativeForme négative
I have been / I've beenI have not been / haven't been
You have been / you've beenYou have not been / haven't been
He/she/is has been / he's beenHe/she/it has not been / hasn't been
We have been / we've beenWe have not been / haven't been
You have been / you've beenYou have not been / haven't been
They have been / they've beenThey have not been / haven't been

Pour réussir à conjuguer au present perfect, vous devez donc connaître la conjugaison de to have au présent et y ajouter le participe passé de to be : been.

Exemples : 

  • I have never been to London before, 
  • Tom has been a real support to me. 

Il existe enfin un dernier temps à connaître : le past perfect. Une seule forme est à connaître pour tous les pronoms : had been (l’auxiliaire to have au preterit et le participe passé de to be).

Le verbe to be comme auxiliaire

L’auxiliaire to be peut être utilisée pour former les temps progressifs, spécifiques à l’anglais mais aussi pour former le passif.

Les formes progressives avec to be

La forme progressive sert à indiquer l’aspect continu ou progressif d’une action. To be est utilisé pour former le présent progressif (présent continu) et passé progressif (ou passé continu) en be + ing.

Pour former le présent progressif, il suffit d’utiliser les formes présentes du verbe to be et d’ajouter un verbe + ing :

  • I am standing,
  • You are walking,
  • He/she/it is working,
  • We are reading,
  • You are flying,
  • They are leaving.

Pour le passé progressif, il suffit d’utiliser les formes au preterit du verbe to be et de le faire suivre d’un verbe + ing :

  • I was lying,
  • You were crying,
  • He/she/it was dying,
  • We were eating,
  • You were drinking,
  • They were laughing.

Le futur progressif se forme sur le même principe avec le will + be + verbe en ing :

  • I will be buying,
  • You will be choosing,
  • He/she/it will be closing,
  • We will be coming,
  • You will be doing,
  • They will be driving.

Le present perfect progressif existe aussi ! Comme précédemment, il suffit de connaître les formes et d’y ajouter un verbe + ing :

  • I have been feeling,
  • You have been following,
  • He/she/it has been giving,
  • We have been holding,
  • You have been learning,
  • They have been listening.

Comment améliorer sa connaissance de la langue anglaise ? Revoyez vos classiques pour progresser en anglais !

Enfin, vous pouvez faire de même avec le past perfect :

  • I had been losing,
  • You had been moving,
  • He/she/it had been opening,
  • We had been running,
  • You had been sending,
  • They had been showing.

D’autres temps peuvent aussi être formulés avec une forme progressive comme les modaux :

  • I could have been living in San Francisco,
  • He must have been telling the truth.

La voie passive avec to be

To be est aussi employé pour former la voie passive. Il est alors conjugué selon le temps puis suivi d’un verbe au participe passé :

  • I am taken,
  • He will be lost,
  • They were made,
  • You have been met,
  • We had been played,
  • She should have been sent home,
  • You must have been told the truth.

La voie passive peut également être employée sous la forme progressive. Nous nous retrouvons donc avec le verbe to be deux fois. Théoriquement, tous les temps peuvent être employés mais à l’usage, seuls le présent et le preterit sont au passé progressif :

  • I am being taught,
  • It was being used.

Souvent à la forme passive, le verbe to be sera remplacé par le verbe to get : 

  • I was being / getting presented to his mother,
  • The software is being / getting updated,
  • The wall is being / getting renovated,
  • The pupils were being / getting given a new uniform.

Point d’attention : ne confondez pas le sens d’une phrase ! Si to be est suivi d’un participe présent, il s’agit de la forme active, s’il est suivi par un participe passé, c’est une forme passive. 

Exemples : 

  • The fish were eating their dinner se traduit par les poissons étaient en train de manger (forme active) alors que the fish were eaten for dinner signifie les poissons furent mangés pour le dîner (forme passive),
  • The children have been asking to go to bed se traduit par les enfants ont demandé à aller au lit (forme active) alors que The children have been asked to go to bed signifie on a demandé aux enfants d’aller au lit (forme passive).

Le verbe to be comme modal

Quelles sont les différentes utilisations du verbe to be ? Pour partir voyager en Angleterre, mieux vaut revoir ses leçons !

Le verbe to be peut aussi être employé comme un modal. Il aura alors un sens différent selon le contexte. Il pourra exprimer :

  • Le futur,
  • L’obligation,
  • La supposition.

A la première et à la troisième personne, ce sera généralement un sens de futur ou de supposition alors qu’à la deuxième personne, ce sera un sens d’obligation. Il s’agit là des sens les plus communs, mais ils ne sont pas toujours respectés. Utilisez le contexte pour bien comprendre le sens de to be comme modal.

Exemples : 

  • The train was to leave at 3pm a un sens de supposition,
  • I am to work in London next year a un sens de futur ou d’obligation,
  • He is to stand as candidate in the election a un sens de futur,
  • After entering the forest, they were to get lost a un sens de futur,
  • After San Francisco, they were to go to Los Angeles a un sens de supposition ou de futur,
  • You are to make your homework this week end a un sens d’obligation.

A vous de jouer : conjuguez to be selon le temps indiqué (réponses en dessous)

  • (Futur simple) – I … a dancer,
  • (Present perfect) – He … an engineer,
  • (Preterit progressif avec le verbe smile) – They … ,
  • (Présent simple) – You … a teacher,
  • (Conditionnel passé) – I … an actor if I could,
  • (Preterit simple) – You … 13 when I met you,
  • (Past perfect) – She … an astronaut 2 years when she had a baby,

Réponses à l’exercice :

  • (Futur simple) – I will be a dancer,
  • (Present perfect) – He has been an engineer,
  • (Preterit progressif avec le verbe smile) – They were smiling,
  • (Présent simple) – You are a teacher,
  • (Preterit simple) – You were 13 when I met you,
  • (Past perfect) – She had been an astronaut 2 years when she had a baby,

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